Saviez-vous que Villeneuve-sur-Yonne avait accueilli, plusieurs étés durant, le groupe d’artistes des « Nabis » ? Vuillard, Bonnard, Valloton, ainsi que Toulouse-Lautrec, venaient en effet se retrouver aux Relais de Villeneuve-sur-Yonne à la fin du XIXème siècle. Relais qui existent toujours ! Remontons l’histoire de ce lieu et imaginons-nous auprès des Nabis…

D’un Relais de Poste aux chevaux…

Un nouveau Relais pour Villeneuve-sur-Yonne

Depuis la Porte de Joigny, dirigez-vous vers le sud et arrêtez-vous au n°44 de l’Avenue du Général De Gaulle. Une imposante haie et un grand portail se dressent devant vous, avec une simple indication gravée « Les Relais ». Vous êtes devant l’ancien Relais de Poste aux chevaux ! Construit en 1807, il succède alors au Relais aux sept têtes, en plein cœur de Villeneuve-sur-Yonne, devenu trop étroit et dangereux.

Les Relais de Villeneuve-sur-Yonne, depuis la rue

La Maison des Relais

De l’imposante bâtisse du XIXème siècle, seules deux ailes latérales ont été enlevées. La maison, ses abords et son jardin sont presque inchangés !

Photo des Relais, prise avant 1952

En usage près d’un demi-siècle

Toutefois, avec l’arrivée du train en 1845 à Villeneuve-sur-Yonne, la vocation du Relais cesse. La maison est ensuite occupée par différents locataires, dont un couple célèbre à l’origine des séjours des Nabis dans la cité…

… A une résidence d’été pour les Nabis

Une résidence d’été proche de Paris

Ce couple, c’est Thadée Natanson, propriétaire de « La Revue Blanche », un magazine très prisé sur les arts et la politique, et Misia Godebska, muse de nombreux artistes. A la recherche d’une maison de campagne, ils tombent sous le charme des Relais, qu’ils occupent à compter de 1897. C’est dans cette maison qu’ils accueillent, entre autres, leurs amis les Nabis les étés 1897 et 1898.

Portrait de Thadée Natanson par Félix Vallotton

Photo de Misia Godebska

Couverture de la Revue Blanche

Qui étaient les Nabis, au juste ?

« Nabi » en hébreu signifie « guide », « prophète », « celui qui montre le chemin ». Ce groupe d’artistes à l’avant-garde des Fauvistes souhaitaient transmettre l’émotion par les couleurs. Les plus célèbres d’entre eux sont Bonnard, Vuillard, Vallotton, Roussel… L’un de leurs fervents soutiens était Toulouse-Lautrec, grand ami du couple Natanson. C’est lui qui les introduisit au sein de la Revue Blanche.

Ker-Xavier Roussel, Edouard Vuillard, Romain Coolus, Felix Vallotton

De plaisants étés à Villeneuve-sur-Yonne

Grâce à de nombreuses photos prises par Vuillard, ainsi que des toiles peintes aux Relais, nous disposons de riches témoignages sur leurs activités estivales à Villeneuve-sur-Yonne : jeux de boules, longs repas, piano, baignades dans l’Yonne et discussions sur l’actualité artistique et politique… Les Nabis s’offraient donc de vraies parenthèses et retrouvailles aux Relais de Villeneuve-sur-Yonne.

Misia au piano par Toulouse Lautrec

Portrait de Misia et de Vallotton à Villeneuve-sur-Yonne par Vuillard

 

Photographie de Vuillard avec Natanson en arrière-plan

De gauche à droite : Félix Vallotton, Édouard Vuillard, Cipa Godebski, Alexandre Natanson, Marthe Mellot, Thadée Natanson, et Misia Natanson.

Sieste de Toulouse Lautrec à Villeneuve-sur-Yonne

Le groupe s’est ensuite éclaté, chacun suivant son chemin. Les Nabis sont toutefois restés amis, entretenant des correspondances.

Le saviez-vous ? Un autre écrivain célèbre vécut aux Relais… Il s’agit de Bernard Clavel ! Il y a notamment écrit son roman La Lumière du Lac, et reçu Bernard Pivot le temps d’une interview en 1977 !

Les Relais en pleine renaissance

La Maison des Relais est privée. Vous aurez peut-être la chance de visiter la propriété lors des Journées Européennes du Patrimoine ou lors de manifestations ponctuelles. L’Association des Amis du Vieux Villeneuve et le propriétaire souhaitent faire de ce site un lieu de création artistique et de manifestations.

Pour ce faire, une souscription à la Fondation du Patrimoine a été lancée pour restaurer les extérieurs de la maison, ainsi que le rez-de-chaussée (l’intérieur est de style « Directoire »), où pourront se dérouler de futures expositions.

La façade des Relais de Villeneuve-sur-Yonne, aujourd'hui

La Porte d'entrée des Relais : réalisée au 19ème siècle, d'inspiration médiévale

L'arrière des Relais, aujourd'hui

Vue des Relais depuis le parc de la propriété

Pour en savoir plus…

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